Martje geeft ‘Sisters’ hoop

Martje Hoekmeijer wilde iets doen tegen borstkanker. Ze richtte A Sister’s Hope op, een stichting die met wandelevenementen geld ophaalt voor wetenschappelijk onderzoek tegen borstkanker. Roche Nederland is partner van het eerste uur.


Het idee voor de stichting ontstond nadat eerst haar oma op relatief jonge leeftijd overleed aan borstkanker en de ziekte vervolgens bij een vriendin werd geconstateerd. ‘Ik wilde iets doen’, vertelt Martje, voormalige baanatlete en nu gymleerkracht op een middelbare school in Amsterdam. ‘Toen ik begin 2000  in de VS was voor een atletiekwedstrijd vertelde Cathy Seabaugh me over de Breast Cancer Walks die ze organiseerde, driedaagse wandelingen waarmee ze geld ophaalde voor borstkankeronderzoek. Dat idee heb ik naar Nederland gehaald.’

‘Al loopt er maar één’
Samen met Cathy richtte Martje in februari 2005 de stichting A Sister’s Hope op. Acht maanden later liepen honderden deelnemers de allereerste wandeling langs een 60 kilometer lang parcours van Amersfoort, via Bussum naar Amsterdam. De primeur bracht een half miljoen euro op, een onverwacht groot succes. ‘In het begin twijfelde ik nog of er wel genoeg mensen zouden meedoen. We maakten bescheiden promotie en sponsoren waren sceptisch – we deden destijds nog iets nieuws. Maar Cathy zei steeds: ‘We gaan door, al loopt er maar één iemand mee.’

Recordopbrengst
Sinds 2005 organiseert A Sister’s Hope drie tot vier wandelevenementen per jaar met honderden deelnemers. Een documentaire van de NOS over de stichting in 2008 leidde het jaar erop tot een recordaantal deelnemers en dito opbrengst van maar liefst 1 miljoen euro. Door negatieve publiciteit rondom goede doelen in de jaren erna en toegenomen concurrentie is de belangstelling niet meer zo enorm als toen, maar nog altijd wandelen jaarlijks duizenden voor de strijd tegen borstkanker.

Primair onderzoek
Een knappe prestatie, vooral omdat A Sister’s Hope geen landelijke promotie maakt. ’We houden de kosten zo laag mogelijk’, licht Martje toe. ‘Daardoor gaat uiteindelijk 90 procent van de opbrengsten naar het goede doel.’ Dat goede doel is pril maar kansrijk wetenschappelijk onderzoek naar borstkanker. ‘Financiering hiervoor is vaak lastig, met name in de eerste jaren. Daarom steunen we dit onderzoek.’ Een wetenschappelijke adviesraad, bestaande uit Amerikaanse wetenschappers en Nederlandse gepensioneerde artsen,  adviseert de stichting bij het selecteren van onderzoek. ‘We blijven betrokken; sommige onderzoeken steunen we al langer, anderen kunnen met andere donaties verder.’

 Hormonale neusspray
De onderzoekers doen op de website van de ‘Sisters’ jaarlijks in begrijpelijke taal verslag van de voortgang. Eén van hen is Dr. Wilma Mesker van het LUMC, die werkt aan een eenvoudige bloedtest voor vroege opsporing van borstkanker. ‘Haar onderzoek is belangrijk want hoe eerder de kanker wordt opgespoord, hoe groter de kans op genezing.’ Momenteel is er een trial waarin opsporing met hormonale neusspray wordt onderzocht. ‘Neusspray wordt bij niet-zwangeren toegediend. Zij produceren dan tepelvocht dat kan worden onderzocht op borstkanker. Bij verschillende vrouwen is tijdens dit onderzoek borstkanker gevonden.’

Roche partner van het eerste uur
De steun van deelnemers maar ook van sponsoren is cruciaal voor het voortbestaan van de stichting. Roche, DHL en Hardrock Café Amsterdam zijn partners van het eerste uur. ‘Roche steunt ons financieel maar vooral in de beginjaren zijn ze ook regelmatig ingeschakeld om de handen uit de mouwen te steken.’ Een nieuwe partner is de Borstkankervereniging Nederland (BVN).

Borstkankermaand
Op 30 september, de openingsdag van de borstkankermaand, organiseerde A Sister’s Hope een wandeling van 50 kilometer in en om Amersfoort. Tijdens deze 50K My Way mochten deelnemers helemaal zelf bepalen hoe en hoeveel kilometers ze aflegden. ‘Wandelend, fietsend of hardlopend, 10, 25 of 50 km – het kon allemaal’, kijkt Martje terug op wederom een geslaagd evenement.